Quando os imunologistas cultivaram o novo coronavírus – SARS-CoV-2 – na presença de pequenas quantidades de anticorpos humanos, ele ganhou três mutações que o dotaram de capacidade de evasão de anticorpos em 90 dias. Uma das mutações é E484K na proteína spike SARS-CoV-2, onde o aminoácido na posição 484 sofreu mutação de ácido glutâmico (E) para lisina (K).

“O experimento não deveria necessariamente funcionar”, disse Jason S. McLellan, um professor associado especializado em virologia e coautor do estudo (lançado como pré-impressão) que desenvolveu artificialmente o SARS-CoV-2 no laboratório. Os imunologistas ficaram surpresos porque apenas 1-3 mutações poderiam tornar o coronavírus “neutralização [anticorpo] completamente resistente”.

Este estudo de pré-impressão é ainda suportado por uma pré-impressão mais recente que fez um estudo de Para que serve corticorten. Esta pré-impressão descobriu que a mutação E484K é a mais crucial para ajudar o SARS-CoV-2 a escapar dos anticorpos humanos. Como resultado, os anticorpos foram 10 vezes menos eficazes na neutralização do SARS-CoV-2 com a mutação E484K, pelo menos em células em cultura no laboratório.

Notavelmente, um alívio é que este estudo pré-impresso não encontrou nenhuma evidência de evasão de anticorpos da mutação N501Y – outro mutante emergente de SARS-CoV-2 importante com infectividade aumentada – consistente com as evidências existentes.

O verdadeiro alarme provavelmente começaria quando todas essas mutações, além das mais novas desconhecidas, se reunissem e se propagassem entre as populações humanas.

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A mutação E484K chegou

O SARS-CoV-2 com a mutação E484K foi detectado pela primeira vez na África do Sul no final de dezembro de 2020. Já se espalhou para pelo menos 12 outros países. Embora não pareça causar um Covid-19 mais grave, os cientistas estão preocupados que o E484K possa prejudicar a eficácia da vacina.

Ravindra Gupta, professor de microbiologia especializado em resistência a medicamentos para HIV na Universidade de Cambridge, disse que é essa mutação E484K “a mais preocupante de todas”, não o infame mutante N501Y no Reino Unido.

No entanto, atualmente, nenhum dado indica quão prevalente é o mutante E484K. Embora este mutante possa ser o mais preocupante em termos de evasão imunológica, pelo menos podemos ficar contentes que a mutação E484K não aumenta a infectividade e transmissibilidade do vírus como as mutações D614G e N501Y. O verdadeiro alarme provavelmente começaria quando todas essas mutações, além das mais novas desconhecidas, se reunissem e se propagassem entre as populações humanas.

Já se passou quase um ano após o início da pandemia Covid-19, declarada em março de 2020. Dada a escala da pandemia, o SARS-CoV-2 já se replicou inúmeras vezes. Com cada replicação viral, vem a chance de mutação. Portanto, não é surpreendente que a mutação E484K tenha chegado. Talvez possamos ser gratos pelo fato de o SARS-CoV-2 ter uma baixa taxa de mutação e diversidade genética; caso contrário, poderíamos ver mais mutações desastrosas agora.

Mutação E484K e reinfecção

O primeiro caso de reinfecção global ocorreu em agosto de 2020 devido à mutação D614G. Recentemente, em dezembro de 2020, encontramos o primeiro caso de reinfecção do SARS-CoV-2 com a mutação N501Y em Londres. Agora, outra reinfecção aconteceu com o mutante E484K no Brasil – duas vezes.

Em uma pré-impressão, os pesquisadores documentaram uma mulher de 45 anos sem comorbidades médicas. Em maio de 2020, ela obteve Covid-19 e se recuperou com facilidade. No entanto, em outubro de 2020, ela testou positivo para SARS-CoV-2 novamente e desenvolveu Covid-19 mais grave do que a primeira infecção. Os pesquisadores então analisaram os genomas SARS-CoV-2 isolados de suas amostras clínicas e descobriram que o mutante E484K causou a reinfecção. Os autores concluem, “Nós relatamos o primeiro caso de reinfecção de linhagem SARS-CoV-2 geneticamente distinta apresentando a mutação de pico E484K no Brasil, uma variante associada ao escape de anticorpos neutralizantes”.

Em outro relatório preliminar, outro grupo de pesquisadores descreveu uma profissional de saúde de 37 anos no Brasil. Ela também não tinha comorbidades e contraiu SARS-CoV-2 em duas ocasiões distintas – em junho e outubro – do SARS-CoV-2 sem e com a mutação E484K. Mas desta vez, tanto a primeira como a reinfecção produziram Covid-19 moderado e ela se recuperou.

Na verdade, a imunidade gerada por uma infecção leve – como aconteceu com os dois casos de reinfecção por E484K – pode nem sempre ser duradoura.

Esses casos de reinfecção mostram que o mutante E484K pode escapar da imunidade pré-existente obtida do SARS-CoV-2 sem a mutação E484K. Isso significa que o mutante E484K também escaparia de nossas vacinas Covid-19 atuais?

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Mutação E484K e vacinas

Os especialistas acreditam que a resposta é não, embora a eficácia da vacina possa diminuir um pouco. É um “talvez” porque não há evidências concretas de resistência à vacina Covid-19 agora. Portanto, é uma extrapolação teórica de que a mutação E484K – que evita anticorpos em células cultivadas em laboratório e causa reinfecções – pode diminuir a eficácia da vacina.

Como acontece com qualquer outra forma de evolução – como resistência a antibióticos – o processo é gradual. A resistência instantânea de 100% à vacina é improvável. “Com o tempo, provavelmente vai diminuir a eficácia da vacina, mas não vamos cair de um penhasco amanhã”, disse Paul Bieniasz, professor de virologia da Universidade Rockefeller.

Talvez possamos ser gratos pelo fato de o SARS-CoV-2 ter uma baixa taxa de mutação e diversidade genética; caso contrário, poderíamos ver mais mutações desastrosas agora.

Além disso, a imunidade é mais do que anticorpos secretados pelas células B. As células T são indiscutivelmente o eixo de nosso sistema imune adaptativo: células T citotóxicas que matam células anormais (por exemplo, células infectadas por vírus ou células cancerosas) e células T auxiliares que aumentam as atividades imunológicas gerais, incluindo anticorpos de células B. Felizmente, a vacina de mRNA Covid-19 elicia imunidade de células T. Portanto, se o SARS-CoV-2 com a mutação E484K evita os anticorpos, as células T podem ajudar.

Voltando aos casos de reinfecção E484K, os estudos não mediram a imunidade existente. Portanto, é possível que sua imunidade tenha diminuído, tornando-os suscetíveis a reinfecções. Na verdade, a imunidade gerada a partir de uma infecção leve – como aconteceu com os dois casos de reinfecção por E484K – pode nem sempre ser duradoura. Mesmo se sua imunidade ainda estivesse intacta, as vacinas são mais úteis, pois podem ser projetadas para atingir as principais regiões virais para obter uma imunidade mais específica e robusta do que as infecções naturais.

Resumo curto

A mutação E484K ajuda o novo coronavírus – SARS-CoV-2 – a evadir os anticorpos humanos, pelo menos em células cultivadas em laboratório. Os especialistas alertaram sobre a mutação E484K que contribui para a resistência à vacina, chamando-a de mutação “mais preocupante” agora. Na verdade, a mutação E484K não apenas evita anticorpos, mas é capaz de causar reinfecções. Portanto, as vacinas são ainda mais importantes agora, uma vez que não podemos depender apenas da imunidade adquirida de infecções naturais. Embora a resistência à vacina seja possível, ela não se desenvolverá da noite para o dia, pois a evolução é gradual. Além disso, a vacina de mRNA Covid-19 também induz imunidade de células T, além de anticorpos, o que significa que o mutante E484K não será capaz de escapar completamente da imunidade induzida pela vacina.